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Los riesgos de las bebidas energizantes

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Crédito: Shutterstock La mitad de los adolescentes las consumen y cada año generan más ingresos, pero poco se sabe sobre sus ingredient...

Crédito: Shutterstock
La mitad de los adolescentes las consumen y cada año generan más ingresos, pero poco se sabe sobre sus ingredientes y lo que producen al combinarlos con cafeína

La mitad de los adolescentes las consumen y cada año generan más ingresos, pero poco se sabe sobre sus ingredientes y lo que producen al combinarlos con cafeína
"Cada vez es más común que los adolescentes que toman bebidas energizantes digan que sus corazones están acelerados o que se sienten inestables", remarca Heather Chace, una profesora de biología en la Escuela Secundaria Stroud en Oklahoma. Y no es un caso aislado de su ciudad, sino que en Estados Unidos, la mitad de los jóvenes consume estas bebidas a diario. El informe de la Revista Time.

Según las cifras que publica la revista Pediatrics, de esa mitad de consumidores, el 31% lo hace de forma regular, optando por bebidas energizantes más que por gaseosas. Pero el aumento del consumo en este segmento de jóvenes no sería casualidad. Un informe de marzo de 2015 en el Journal of Nutrition Education and Behaviour reflejó que más del 46% de los anuncios de bebidas energéticas en la televisión salen en canales de público adolescente, como MTV, Fuse y BET, haciendo crecer la industria en más de un 11% para 2019 -sería un estimado de $ 26,6 mil millones de dólares de ingresos anuales-. Pero a medida que crece el mercado, se abre el debate sobre su consumo en niños y adolescentes.
El Centro para la Ciencia en el Interés Público (Center for Science in the Public Interest) ha pedido a la Food and Drug Administration (FDA) -el organismo que regula las patentes de alimentos y medicamentos- que agregue advertencias de seguridad en las botellas de las bebidas energéticas. Algunos senadores de ese país llegaron a pedir la prohibición de su comercialización a los menores. Y la Academia Americana de Pediatría fue tan lejos como para decir que las bebidas energéticas "no tienen lugar en la dieta de los niños y adolescentes". Sus razones se basan en que a diferencia del café y otros refrescos, muchas bebidas energizantes contienen dos o más estimulantes, incluyendo los suplementos que suenan como naturales, guaraná y ginseng.


Por su parte, las compañías de bebidas dicen que sus productos son seguros y no contienen más cafeína que una taza de café. Pero los expertos advierten problemas que no encuentran en otros refrescos, tal como señala Amelia Arria, directora del Centro de Salud Pública para Jóvenes Adultos y Desarrollo de la Universidad de Maryland. De hecho, las bebidas energizantes se han relacionado con más visitas al hospital que el café o las gaseosas. "¿Por qué es diferente? Aún necesitamos saberlo. Los científicos y los médicos tienen preocupaciones reales".
Según destaca Time, en los Estados Unidos, cuando la espinaca se contamina con salmonela o el helado lleva listeria, los fabricantes los "arrancan" de los supermercados y los compradores son alertados. Pero cuando una bebida energética está culpada de enviar a alguien al hospital, la regulación y las repercusiones en la salud pública son dudosas.
Eso es en parte debido a la forma en que se regulan las bebidas energéticas. Las empresas pueden comercializar un producto como un suplemento dietético o como un alimento, y ninguno de los dos requiere la aprobación de seguridad previa a la comercialización por la FDA.
Otro desafío difícil para los expertos en salud pública es demostrar definitivamente que las bebidas energéticas son seguras o inseguras para todos los que las beben. Sería considerado poco ético diseñar un estudio en el que los científicos esperen para ver si la gente tiene reacciones peligrosas a un producto. Sus mezclas de ingredientes están a menudo patentadas, por lo que los expertos no saben exactamente qué cantidad de un ingrediente determinado hay en la lata o la botella.
La FDA recoge las quejas de salud de los consumidores: las compañías de suplementos están obligadas por ley a presentar tales informes, mientras que los fabricantes de bebidas pueden hacerlo voluntariamente. Pero cuando esos informes se presentan ante la FDA, no están automáticamente disponibles para los consumidores e incluso para los científicos.
Time averiguó a través de una solicitud en base a la Ley de Libertad de Información que a partir de enero de 2012 a noviembre de 2014, la FDA recibió 224 informes de eventos adversos de las compañías de bebidas energéticas, incluyendo 5-Hour Energy, Full Throttle, Jolt Energy Drink, Monster Energy, Nos, Red Bull, Rockstar, AMP Energy y Venom Energy. Seis de ellos informaron que se había producido una muerte. (Debido a la naturaleza de los informes, no hay más información disponible acerca de esos casos, o incluso cuántos de ellos tenían menores de edad involucrados).
La American Beverage Association, un grupo comercial que representa a las compañías energizantes, dice que muchos de estos productos llevan advertencias voluntarias de que no están recomendados para niños, mujeres embarazadas o en lactancia o personas sensibles a la cafeína. Representantes de Red Bull, Monster y otras compañías dijeron a Time que no comercializan sus productos para niños. Seguramente un debate que recién comienza.

¿Estimulantes "naturales"?
Muchas bebidas energizantes contienen ingredientes distintos de la cafeína. Aquí están algunas pueden estar en la mezcla.
Ginseng: esta raíz antigua es un estimulante. Los Institutos Nacionales de Salud (NIH) advierten que la cafeína y el ginseng Panax no deben tomarse en combinación, porque dicen que esto "podría causar problemas graves, como aumento de la frecuencia cardíaca y presión arterial alta".
Guaraná: esta planta contiene de forma natural grandes cantidades de cafeína, por lo que su presencia en una bebida energética aumenta el contenido total de la cafeína de la bebida, según el NIH.
Taurina: el aminoácido que sustenta el desarrollo del cerebro se produce naturalmente en el cuerpo y se piensa generalmente que es seguro en las cantidades que es utilizada en los suplementos y bebidas. En grandes cantidades, sin embargo, puede aumentar el ritmo cardíaco y causar nerviosismo.



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